Balanophyllia europaea

Balanophyllia europaea es una especie de coral duro no colonial, que forma parte de una de las 43 géneros (Balanophyllia) que conforman la familia Dendrophylliidae en la que hay un total de 550 especies descritas. Habita exclusivamente en el Mediterráneo, donde lo encontraremos únicamente sobre sustratos duros y en regiones bien iluminadas, lo que limita su rango batimétrico a los 50 m de profundidad.

Los ejemplares de Balanophyllia europaea pueden crecer su exoesqueleto calcáreo hasta los 6 cm de diámetro y hasta los 2 cm en altura, adoptando una forma ovalada. La forma de sus esqueletos recuerda a la forma de una muela, con un surco central del cual surgen hendiduras radiales. El pólipo posee tentáculos de color transparente, con algunos puntos de colores amarillos, pardos y rojos a lo largo de su tentáculos. Esta coloración es debida a la presencia de algas simbióticas dentro de su tejido, lo que le permite realizar la fotosíntesis y por ello la necesidad de estar en ambientes muy bien iluminados. En el surco central encontramos la cavidad bucal que es alargada y de forma ovalada.

La alimentación de esta especie la obtiene predominantemente del alga simbionte que hay en el interior de sus tejidos. Sin embargo, complementa su dieta con la captura de de presas de zooplancton qué atrapará durante las horas de la noche gracias a sus tentáculos.

Se trata de una especie hermafrodita simultánea, es decir que un mismo ejemplar tiene los órganos reproductivos masculinos y femeninos. Se reproducen una vez al año durante los meses de mayo a abril, momento en el que los óvulos son fertilizados formándose las larvas. Las larvas permanecerán en el interior del ejemplar hasta que durante los meses de septiembre y octubre serán liberadas. Las larvas pasarán Pasarán a formar parte del zooplancton durante aproximadamente una semana momento en el cual las corrientes dispersarán a las largas por un vasto territorio transcurrido este tiempo la larva e se asentará sobre el fondo rocoso para sufrir el proceso de metamorfosis y dar lugar a un pólipo que comenzará a crecer hasta formar un ejemplar adulto. También es posible la reproducción asexual mediante gemación, proceso por el cual se genera dos ejemplares completamente idénticos situados a poca distancia el uno del otro.

Es posible confundir esta especie con Balanophyllia regia, aunque esta última es de menor tamaño, posee 48 tentáculos y de un color amarillo dorado


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