Culcita schmideliana

Comúnmente conocida como Estrella cojín espinosa, la Culcita schmideliana es una estrella de mar clasificada dentro de la clase clase Asteroidea, el orden Valvatida, y la familia Oreasteridae. Habita las aguas del océano Índico, desde las costas de Madagascar, las costas Africanas del este, y el mar Rojo, hasta Chagos, las islas de Filipinas, Seychelles, Maldivas, Sri Lanka y Australia. Se trata de una especie muy común de observar en las zonas intermareales de lagunas cercanas a arrecifes de coral, así como en las planicies de los arrecifes con presencia de pastos y algas marinas. Su rango batimétrico esta comprendido desde las aguas superficiales hasta los 90 metros de profundidad. En el océano Pacífico en lugar de la estrella Culcita schmideliana encontramos a Culcita novaeguineae. Ambas comparten morfología, coloración, tipo de habitad, comportamiento y preferencias alimenticias.

Culcita schmideliana es una estrella de mar de grandes dimensiones, que en apariencia carece de los característicos brazos de las estrellas de mar. Tienen forma de pentágono, una consistencia coriácea y con una superficie dorsal muy convexa, y una base plana, dándole un aspecto inflado o globular. Frecuentemente en su patrón de coloración corporal observamos diversos parches de diferentes colores, siendo variable los colores incluso en una misma región geográfica. En la superficie aboral o inferior del animal, este cuenta con numerosas espiculaciones cónicas de reducido tamaño y color rojizo-violáceo, las cuales también se encuentran rodeando la zona previa a la apertura bucal.

Es frecuente que diversos animales comensales co-habiten junto a Culcita schmideliana, tanto en el interior de sus cavidades, como en su exterior. En el estomago de esta estrella, es posible encontrar viviendo un pez de la familia de los llamados peces perleros o Carapidae, que dado su estilizado contorno corporal, encuentran cobijo frente a depredadores introduciéndose en el interior del animal. En ocasiones también es posible observar sobre la superficie de esta especie al poliqueto Gastrolepidia clavigera o gambas de la especie Periclimenes soror. Estas ultimas suelen encontrarse en la superficie aboral del ejemplar, donde dada su coloración pasan totalmente desapercibidas.

Su alimentación es variada, incluyéndose entre sus presas pequeños microorganismos, algas y algunos pólipos coralinos. Pese a que Culcita schmideliana puede alimentarse de corales, a diferencia de lo que ocurre con Acanthaster planci, en este caso dada la morfología de la estrella y su carencia de flexibilidad, esta no es capaz de alcanzar a los grandes corales ramificados del arrecife. Por lo tanto, ataca pequeñas colonias coralinas.


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