Ralpharia gorgoniae

Dentro del filo Cnidaria, clase Hydrozoa, orden Anthoathecata y familia Tubulariidae encontramos a la especie Ralpharia gorgoniae. Se trata de un pólipo solitario que encontraremos aferrado a diversas especies de gorgonias en las aguas del Mar Caribe, de donde se cree que es endémico. Se trata de una especie que raramente encontraremos en aguas de mas de 15 metros de profundidad.

El cuerpo de Ralpharia gorgoniae consta de dos partes diferenciadas. Por un aparte encontramos un tronco alargado que está recubierto por una secreción calcárea en forma tubular y en cuyo extremo se aferra firmemente el tejido de la gorgonia. En el extremo opuesto, encontramos una corona formada en su parte mas externa por 20-21 tentáculos alargados con los extremos rizados y de color rojizo. Dentro de la corona, y yendo en dirección a la apertura bucal, encontramos durante la época de reproducción de esta especie, 8 estructuras ramificadas con glomerulos que asemejan a racimos de uvas. Finalmente, y rodeando la apertura bucal, encontramos unos 50 tentáculos filiformes y de corta longitud. En total, los ejemplares de Ralpharia gorgoniae pueden alcanzar una altura de aproximadamente unos 3-4 cm, y 1-1,5 cm de diámetro.

La alimentación de Ralpharia gorgoniae es de naturaleza carnívora, capturando con sus tentáculos cargados de células urticantes a sus presas, entre las que encontramos zooplacton e incluso algunas larvas de pequeños peces.

Pese a que habitualmente podamos observar la fase pólipo de Ralpharia gorgoniae, su ciclo vital incluye una fase medusa de muy corta duración y tamaño muy pequeño. Estas medusas no poseen tentáculos, sino que están formadas unicamente por una campana traslucida. Es una especie dioica, es decir que cada ejemplar de esta especie es o bien macho o hembra.

Existe una gran confusión dentro de esta familia de hidroides, ya que han numerosos trabajos científicos basados en muy pocos ejemplares y con escasa información comparativa, por lo que en muchos casos podríamos estar frente a ejemplares de una misma especie pero con diferencias significativas en cuanto a su forma, colores o tamaños.


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